Stephen Hawking, el genio de las estrellas

Natural

Licenciada en Comunicación por la Universidad Iberoamericana. Me encanta sonreír y tomar café. 

Stephen Hawking nació el 8 de enero de 1942, 300 años después de la muerte de Galileo Galilei, una de las fuentes de inspiración y orgullo de Hawking.

Stephen Hawking nació en Oxford, Inglaterra, en el seno de una familia de pensadores. Su padre era un respetado médico con especialidad en enefermedades tropicales, mientras que su madre fue una de las primeras mujeres en graduarse de la Universidad de Oxford.

Su padre deseaba que su hijo mayor estudiara medicina, pero desde pequeño Hawking demostró una pasión por la ciencia y el cielo. Eso fue evidente para su madre, quien pasó muchas noches mirando las estrellas junto a Stephen y sus otros dos hijos. "Stephen siempre tenía un fuerte sentido de asombro y me di cuenta de que las estrellas le atraían".

Fue reconocido como una de las personas más brillantes, pero al inicio de su vida académica Hawking no fue un estudiante excepcional. En un momento de sus años de escuela secundaria fue el antepenúltimo de su clase. Hawking se centraba en actividades fuera de la escuela, amaba los juegos de mesa y con algunos amigos cercanos construyó un equipo de piezas recicladas para la solución de ecuaciones.

A los 17 años entró a la Universidad de Oxford y se convirtió en capitán del equipo de remo. Para disgusto de su padre, Hawking rechazó estudiar medicina y se inclinó por las matemáticas. Pero en Oxford no existía un grado de matemáticas, por lo que Hawking se acercí a la física y, más específicamente, a la cosmología. En 1962, se graduó con honores y fue a la Universidad de Cambridge, donde obtuvo un doctorado en cosmología.

Stephen Hawking murió el 14 de marzo de 2018 en Cambridge, Reino Unido, a los 76 años.

Diagnóstico de esclerosis lateral amiotrófica (ELA) 

Aunque Hawking empezó a notar problemas con su salud física mientras estaba en Oxford –en ocasiones tropezaba y articulaba mal las palabras- el problema no se vio hast su primer año en Cambridge. En su mayor parte, Hawking había mantenido estos síntomas para sí mismo, pero cuando su padre se dio cuenta de la situación envió a Hawking a ver a un médico.

"Tomaron una muestra de músculo de mi brazo, había electrodos clavados en mí y me inyectaron un fluido en mi columna. Después de todo eso, no me dijeron lo que tenía, excepto que era esclerosis múltiple y que yo era un caso atípico".

Posteriormente los médicos informaron a sus padres sobre la enfermedad de su hijo: Stephen estaba en las etapas tempranas de la esclerosis lateral amiotrófica (ELA o enfermedad de Lou Gehrig). En un sentido muy simple, los nervios que controlaban sus músculos se estaban cerrando. Los médicos le dieron dos años y medio de vida.

Fue una noticia devastadora. Mientras estuvo en el hospital compartió habitación con un niño que tenía leucemia. Hawking diría más tarde que en relación a lo que su compañero de cuarto estaba pasando, su situación parecía más tolerable. No mucho tiempo después de haber sido dado de alta del hospital, Hawking tuvo un sueño donde iba a ser ejecutado. Dijo que este sueño le hizo darse cuenta que todavía había cosas que hacer con su vida.

Pero el cambio más importante en su vida fue el hecho de que él estaba enamorado. En una fiesta de Año Nuevo en 1963, poco antes de que había sido diagnosticado con ELA, Hawking conoció a Jane Wilde, con quien se casó en 1965.

Stephen Hwking ha comentado que su enfermedad le ayudó a convertirse en el científico que es hoy. Antes del diagnóstico, Hawking no se había centrado en sus estudios. "Yo estaba aburrido de la vida antes de mi enfermedad. No parecía haber nada vale la pena".  Con la súbita comprensión de que tal vez no viviría lo suficiente para conseguir su doctorado, Hawking invirtió todo en su trabajo e investigación.

La investigación sobre los agujeros negros

Los hallazgos del cosmólogo Roger Penrose, sobre el destino de las estrellas y la creación de agujeros negros, fascinaron a Hawking con la idea de cómo empezó el universo. 

Mientras que el control físico sobre su cuerpo disminuida (se vería obligado a utilizar una silla de ruedas en 1969), los efectos de su enfermedad empezaron a disminuir. En 1968, un año después del nacimiento de su hijo Robert, Hawking se convirtió en miembro del Instituto de Astronomía de Cambridge.

Los siguientes años fueron una época fructífera para Hawking. Su hija Lucy nació 1969, mientras que Hawking continuó con su investigación. Luego publicó su primer libro, La Estructura a Gran Escala del Espacio-tiempo.

En 1974, las investigaciones de Hawking lo convirtieron en una celebridad en el mundo científico, cuando demostró que los agujeros negros no son los vacíos de información que los científicos habían pensado que eran. En términos simples, Hawking demostró que la materia, en forma de radiación, puede escapar de la fuerza gravitacional de una estrella colapsada.

El anuncio conmocionó mundo científico y puso a Hawking en un camino que ha estado marcado por los honores, fama y títulos distinguidos. Fue nombrado miembro de la Royal Society a la edad de 32 años, y más tarde obtuvo el prestigioso Premio Albert Einstein. En 1975 viajó a Roma, donde fue distinguido con la Medalla de Oro Pío XI para la Ciencia del Papa Pablo VI.

Una Breve Historia del Tiempo

La cada vez más exitosa carrera de Hawking fue acompañada, por su cada vez peor estado físico. En la década de 1970, la familia Hawking había solicitado que uno de los estudiantes de postgrado  lo ayudara a cuidarlo. Todavía podía alimentarse por sí mismo y salir de la cama, pero prácticamente para todo lo demás necesitaba ayuda. Además, su forma de hablar se había vuelto más confusa, de modo que sólo los que lo conocían bien podían entenderlo. En 1985 perdió su voz para siempre después de una traqueotomía.

La situación llamó la atención de un programador informático de California, que había desarrollado un programa de habla que podría ser dirigida por la cabeza o el movimiento del ojo.

El invento permitió a Hawking a seleccionar palabras en una pantalla de ordenador que pasaban  a través de un sintetizador de voz. En el momento de su introducción, Hawking, quien todavía tenía uso de sus dedos, seleccionaba sus palabras con un  sólo clic. Hoy en día, prácticamente todo el control de su cuerpo ha desaparecido, Hawking dirige el programa a través de un músculo de la mejilla conectada a un sensor.

A través del programa, y ​​la ayuda de asistentes, Stephen Hawking logró escribir numerosos artículos científicos.

En 1988 Hawking  -quien ya había sido nombrado Comandante de la Orden del Imperio Británico- saltó a la fama mundial con la publicación de Una Breve Historia del Tiempo, obra que  abarcaba temas sobre cosmología. El libro se convirtió en una cuenta de la cosmología para las masas. En 2001, Hawking siguió su libro con "El universo en una cáscara de nuez", que ofrecía una guía ilustrada para más teorías de la cosmología. Cuatro años más tarde, fue el autor de la aún más accesible Brevísima historia del tiempo.

Todos sus libros e investigaciones articulan la búsqueda personal del físico para unificar una teoría que puede combinar la cosmología (el estudio de los grandes) con la mecánica cuántica (el estudio de los pequeños) para explicar cómo comenzó el universo. Es este tipo de pensamiento ambicioso que ha permitido  a Hawking exponer algunas posibilidades para la humanidad. Está convencido de que es posible viajar en el tiempo y que los humanos de hecho pueden colonizar otros planetas en el futuro.

En 2007, a la edad de 65 años, Hawking dio un paso importante hacia el viaje espacial. Durante su visita al Centro Espacial Kennedy en Florida, se le dio la oportunidad de experimentar un ambiente sin gravedad. En el transcurso de dos horas sobre el Atlántico, Hawking fue liberado de su silla de ruedas para experimentar ráfagas de ingravidez.

Stephen Hawking tuvo varias incursiones en la cultura popular, ha aparecido en Los Simpson, Star Trek: The Next Generation, incluso tiene grabación de voz en off en la canción de Pink Floyd  "Keep Talking ". También apareció en un capítulo en The Big Bang Theory.

 

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